Quando si tratta di serpenti, la maggior parte dell'attenzione va a varietà altamente velenose (come cobra e vipere) e costrittori (come boa e pitoni). Questo ha senso poiché molte di queste specie sono piuttosto pericolose per l'uomo o, almeno, percepite essere. Ma c'è una notevole diversità di serpenti e dei loro stili di vita, e alcuni di loro sono decisamente strani.





Ci sono circa 3.600 specie di serpenti, e pochissime di loro sono qualcosa come gli esempi più famosi e temuti, che rappresentano solo una frazione delle moderne famiglie di serpenti. Ci sono cacciatori di agguati tozzi e in agguato che attirano prede stupide con una coda che si dimena come un verme (Australia vipera della morte ) o un ragno (come il vipera dalla coda di ragno ). Alcuni, come il Serpente hognose orientale , sono falsi eccessivamente drammatici di fronte a molestie, preferendo fingere di essere morti piuttosto che mordere. Alcuni serpenti possono persino scivolare tra le cime degli alberi , costeggiando l'aria come una stella filante mossa dal vento.

Ma questi non sono i serpenti più strani sulla Terra. Neanche vicino.



Un serpente a spillo con le zanne scoperte. Immagine: Johan Marais (per gentile concessione dell'African Snakebite Institute)

Tunneler a codolo frontale

I serpenti della sottofamiglia Atractaspidinae hanno molti nomi, tra cui 'vipere talpa' e 'aspi scavatori'. Entrambi i pseudonimi indicano il loro stile di vita, che include l'aratura attraverso il terreno arido e caldo dell'Africa e del Medio Oriente. Molti altri serpenti sono adattati per uno stile di vita scavatore; non è insolito. È l'altro nome più stridente di questi serpenti che rivela la loro stranezza: 'serpenti a spillo'.

I serpenti a stiletto sono così chiamati per le loro incredibili zanne, che sono proporzionalmente massicce, quasi la metà del loro cranio. A differenza di qualsiasi altro serpente, i serpenti a stiletto hanno un'articolazione sferica nella mascella invece della consueta articolazione a cerniera. Ciò consente alle loro enormi zanne di ruotare verso i lati della testa, sporgendo lateralmente da un'apertura nella bocca. Esponendo le loro zanne in questo modo, i serpenti possono pugnalare la preda senza nemmeno aprire la bocca, colpendo le loro vittime con un colpo delle loro zanne a 'stiletto' nascoste.

Questi coltelli segreti sono collegati a ghiandole del veleno mostruosamente sovradimensionate, così a lungo che in realtà si estendono oltre la testa e giù nel collo. Molti serpenti a stiletto sono piuttosto piccoli e i loro 'morsi' non possono facilmente avvelenare gli umani. Ma le specie più grandi e dalle zanne più lunghe lo fanno occasionalmente e, sebbene raramente mortali, il veleno causa effetti orribili , inclusi gonfiore e dolore estremo. Sono questi sintomi che hanno certamente ispirato alcuni dei nomi più intensi e inquietanti del serpente a spillo in luoghi come il Sudan, dove è conosciuto come il 'padre dell'oscurità' e il 'portatore del velo'.



La giuria è ancora fuoriperchéle zanne dei serpenti a spillo sono così strane. Potrebbe essere correlato alla loro vita sottoterra, consentendo loro di avvelenare le prede da vicino più facilmente, ma non è del tutto chiaro esattamente come funzionerebbe. Per ora, ci sono molte domande senza risposta su come si siano evolute queste strane modifiche delle zanne.

L'insolita anatomia della testa del serpente tentacolato (Erpeton tentaculatus) al microscopio elettronico a scansione. Immagine: Kenneth C. Catania

Tanto meglio per sentirti

Erpeton tentaculatumama l'acqua. In effetti, questa specie di serpente si è evoluta per trascorrere quasi tutto il suo tempo in stagni e laghi, rendendolo goffo e goffo mentre cercava di spostarsi sulla terraferma. Come molti altri serpenti a base d'acqua, si nutre interamente di pesce. Ma a differenza di tutti gli altri serpenti, ha un'arma segreta: un paio di tentacoli raccapriccianti simili a dita che si agitano sul labbro superiore.

Ecco, il serpente tentacolare dal nome appropriato, che si trova nelle pianure afose e tropicali nel sud-est asiatico. I serpenti tentacolari vivono e cacciano in acque torbide, così torbide che i loro stessi occhi sono spesso inutili per individuare le prede. È qui che entrano in gioco i tentacoli. Sono ipersensibili al movimento nell'acqua, rilevando le più piccole vibrazioni dai pesci vicini. Ciò è particolarmente utile durante la caccia, perché a differenza della maggior parte dei serpenti acquatici, i serpenti tentacolari sono predatori di imboscate, che aspettano pigramente che la preda venga da loro.

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Questi piccoli serpenti si arricciano a forma di punto interrogativo e aspettano che un pesce si libra vicino alla loro testa perfettamente immobile. I pesci in genere hanno riflessi troppo rapidi per essere abbinati ai predatori, flettendosi immediatamente in una forma a C (una 'partenza a C') e schizzando via al primo accenno di pericolo. Ma il vecchioErpetonha un trucco per i suoi baffi squamosi e inquietanti. Attacca la risposta del pesce, scuotendo un pezzo della coda o del corpo vicino al pesce, facendolo fuggire verso la testa del serpente, non lontano da esso. Usando i suoi tentacoli sensibili, il serpente percepisce il movimento, anticipa dove sta andando il pesce e in un lampo intercetta il suo pasto.

Acrochordus arafurae, noto anche come serpente di file Arafura. Immagine: Matt Clancy tramite Wikimedia Commons

Datti una calmata

Anche i serpenti della famiglia Acrochordidae sono adattati a un'esistenza acquosa, ma la portano a un estremo bizzarro. Le tre specie di serpenti acrocordidi viventi oggi non hanno nemmeno le squame del ventre che la maggior parte degli altri serpenti usa per trascinarsi sulla terraferma e possono rimanere sott'acqua per ore alla volta.Hanno gli occhi sulla sommità della testa come un coccodrillo e vagano lentamente lungo i corsi d'acqua di mangrovie e fiumi sonnolenti in tutta l'Australia settentrionale e nel sud-est asiatico, mangiando pesce. Alcuni di questi pesci possono essere piuttosto grandi, considerando che una specie può crescere fino a otto piedi di lunghezza e pesare venti libbre.

Si pensa che sia la loro abitudine piscivora (mangia pesce) a guidare la loro caratteristica più strana: la pelle. Gli acrocordidi sono più comunemente chiamati serpenti verruche, serpenti con proboscide di elefante o serpenti lima, tutti in riferimento alle loro insolite scaglie increspate e alla pelle larga. È incredibilmente ruvido e rugoso e fa sembrare che siano stati avvolti in un calzino di carta vetrata.

Si pensa che i serpenti lima usino le loro pieghe cadenti e abrasive per trattenere pesci scivolosi sott'acqua, avvolgendosi intorno a loro una volta impigliati con le loro zanne. I serpenti file hanno un metabolismo eccezionalmente lento, anche tra i serpenti, e vivono vite lente ea crescita lenta per lo più sott'acqua. Avere l'energia fisica necessaria per combattere un pesce in difficoltà può essere un evento raro, rendendo quella combinazione di squame avvincenti e pelle flessibile cruciale per una caccia di successo.

La loro caccia è anche aiutata da piccoli organi unici nella loro pelle (e le squame stesse) che li aiutano a percepire le più piccole perturbazioni nell'acqua. Nessun altro serpente ha un sistema di rilevamento del movimento come questo, ed è più simile ai tipi di sensori che i pesci e gli anfibi hanno per sentire immediatamente le vibrazioni attraverso l'acqua.

Le scaglie iridescenti di un serpente raggio di sole. Immagine: Bochr tramite Wikimedia Commons


The Rainbow Wriggler

Ci sono solo due specie nella famiglia dei serpenti Xenopeltidae, comunemente noti come serpenti raggio di sole. I serpenti, originari del sud-est asiatico e della Cina meridionale, non sono come gli altri serpenti in questa lista, poiché la loro 'stranezza' non ha nulla a che fare con il modo in cui vivono e tutto a che fare con il loro aspetto. I serpenti raggio di sole sono così chiamati per ciò che accade quando la forte luce solare colpisce le loro scaglie normalmente scure e lucide. La brillante iridescenza arcobaleno brilla su e giù per i loro corpi lucenti, facendoli sembrare meno rettili terrestri e più simili a una sorta di creatura mitica e soprannaturale.

La bella esposizione di colori sulle squame sembra ancora più speciale se si considera che i serpenti raggio di sole - essendo scavatori come serpenti a spillo - nascondono se stessi ei loro colori arcobaleno nell'oscurità sotterranea per la maggior parte della loro vita.

Xenopeltis unicolor. Immagine: Bernard Dupont tramite Wikimedia Commons

Anche i serpenti raggio di sole hanno uno strano pedigree. Studi genetici hanno rivelato che provengono da un luogo molto primitivo nell'albero genealogico dei serpenti, probabilmente imparentato con l'ormai estinto antenato comune di boa e pitoni.

Come molti di questi striscianti presenti, i serpenti raggio di sole hanno vissuto con successo sulla Terra per decine di milioni di anni. Per questi serpenti, essere più strani dei loro parenti più noti non ha ostacolato la loro prosperità; ha pagato dividendi.

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