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Possono essere minuscole, ma queste formiche hanno un meccanismo di difesa impressionante: evitano il morso e spruzzano invece l'acido sui loro aggressori.



Diverse specie di formiche difendono se stesse e le loro colonie spruzzando acido formico dall'addome direttamente negli occhi dei predatori (o di qualsiasi animale sulla loro strada, in realtà). Sebbene innocuo per l'uomo a basse concentrazioni, l'acido può bruciare la pelle di piccoli animali e causano la cecità, e le vittime generalmente finiscono per morire di fame.



Le formiche gialle pazze, in particolare, sono una delle più spietate bombe acide del gruppo; stanno distruggendo da soli gli ecosistemi in Australia e in numerose isole del Pacifico spazzando via la fauna selvatica nativa con i loro aggressivi - e spesso non provocati - attacchi di acido. I famigerati invasori probabilmente provenivano dall'Africa occidentale, attraversando gli oceani su legni o navi. Ora sono diventati così prolifici che il governo degli Stati Uniti ha dovuto creare ' Crazy Ant Strike Teams 'Nel tentativo di eliminarli.



Le formiche pazze gialle sciamano un uccello tropicale dalla coda rossa. Immagine: Stefan Kropidlowski / US Fish and Wildlife Service

Come le formiche dei boschi, le formiche pazze spesso formano supercolonie dense e aggressive, decimando numerose piante e animali sulla loro scia.

Sull'atollo di Johnston, un'isola rifugio nel Pacifico settentrionale, gli uccelli costieri che nidificano a terra continuano a soffrire di un'infestazione in corso. Alisa Opar, un editore di Audubon Magazine, ha descritto una scena orribile che gli scienziati hanno assistito sull'isola diversi anni fa:

“[B] irds nella zona infestata sembravano zombi. Erano pigri, si contorcevano mentre le formiche strisciavano su di loro. I loro occhi bruciati dall'acido erano gonfi, chiusi e accecati. '



Un pulcino con danni agli occhi e al becco dopo essere stato attaccato da formiche pazze gialle. Immagine: Sheldon Plentovich / US Fish and Wildlife Service

Gli uccellini, che istintivamente rimangono nei loro nidi fino a quando non sono maturi, sono particolarmente suscettibili agli attacchi delle formiche .

Altre specie di formiche che spruzzano acido utilizzano quest'arma chimica in modi interessanti: ad esempio, le formiche folli fulve lo usano come antidoto al veleno tossico delle formiche del fuoco rivali strofinandosi con il proprio veleno pieno di acido formico durante i combattimenti.

Il nome per l'acido formico in realtà deriva daformica, la parola latina per formica. Sembra che l'acido sia stato estratto per la prima volta dalle formiche nel XVII secolo dal naturalista inglese John Ray che distillò i poveri insetti.

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