Un bufalo d'acqua si muove lentamente attraverso un bosco ombreggiato sull'isola di Rinca. È la stagione secca, quindi l'erba fruscia a ogni passo e fa un caldo opprimente. Senza preavviso, un enorme rettile, delle dimensioni di un uomo adulto, irrompe tra i cespugli. È un drago di Komodo e, prima che il bufalo possa reagire, morde profondamente la coscia del mammifero.



Il bufalo si scuote di dosso il suo aggressore e fugge, ma crolla 36 ore dopo, il suo corpo devastato dai batteri setticemici introdotti dal suo aggressore sauro. Il drago, con pazienza disciplinata, rivendica il suo premio entro un'ora.



L'uso di batteri armati sembra un'incredibile e unica strategia di caccia, e lo sarebbe, tranne che lo scenario sopra non è affatto il modo in cui funzionano i morsi del drago di Komodo.



I draghi di Komodo si sono guadagnati una meritata reputazione di predatori efficaci e brutali, terrorizzando di tutto, dalle scimmie al bestiame nelle loro piccole case dell'isola indonesiana. Parte di quella reputazione include una bocca presumibilmente brulicante di batteri patogeni, con i quali i draghi infettano grandi prede difficili da conquistare tramite una sorta di 'boccone di morte'.

In realtà, le bocche dei draghi sono completamente prive di questo microscopico richiamo del morso e la ricerca negli ultimi anni ha rivelato ciò che queste lucertole giganti potrebbero usare al posto dei batteri: il veleno.

Due draghi di Komodo adulti si riposano sull'isola di Rinca. Foto: Jake Buehler



La realizzazione di un mito

Per essere onesti, l'idea che i draghi di Komodo maneggino morsi assassini e sporchi non è qualcosa radicato in una leggenda metropolitana - fino a tempi relativamente recenti, era l'unica spiegazione davvero sostenuta dagli scienziati.

L'ipotesi è nata negli anni '70 e '80, all'epoca erpetologa Walter Auffenberg trascorse un anno intero vivendo sull'isola di Komodo e studiando come vivevano e cacciavano i draghi. Prima di allora, i draghi erano rinomati per il loro status di lucertole più grandi del pianeta e per l'apparente pericolo per gli esseri umani e il bestiame, ma si sapeva poco della loro biologia o del loro comportamento.

Auffenberg ha raccontato che avrebbe visto draghi attaccare bufali d'acqua che, grandi quanto le lucertole, superavano di gran lunga i rettili. Spesso, i draghi non riuscivano a uccidere il loro bersaglio, semplicemente mordendo e ferendo l'animale prima che fuggisse. Ma il bufalo non durò a lungo. In pochi giorni, avrebbero ceduto a una brutta infezione sistemica, diventando un sostentamento facilmente sconfitto per i draghi dell'isola. Quando Auffenberg propose che la malattia potesse derivare dal morso del drago, il concetto di un'infezione armata come mezzo unico per uccidere una preda molto più grande e più potente di noi divenne troppo allettante per non considerarlo una possibilità reale.

Immagine: Arturo de Frias Marques / Wikimedia Commons

Il dibattito sul veleno

L'idea del morso batterico è sopravvissuta per decenni ed è stata rafforzata dalla ricerca che ha identificato batteri nelle bocche dei draghi di Komodo ritenuti 'potenzialmente patogeni'.Ma nel 2013 , Il ricercatore dell'Università del Queensland Bryan Fry ei suoi colleghi hanno messo fine all'idea.

Fry e il suo team hanno analizzato campioni batterici dalle bocche dei draghi e non sono riusciti a trovare alcuna specie di flora della bocca che differisse sostanzialmente da quelle trovate in altri carnivori. Hanno anche stabilito che i batteri identificati nel lavoro precedente erano specie per lo più comuni e innocue e che la singola varietà presumibilmente setticemica non si presentava nelle bocche dei draghi. Alla fine, i batteri nelle bocche dei draghi sono abbastanza vicini a ciò che sta vivendo nei pasti recenti o nell'ambiente dei rettili.

Parte del mito del morso batterico è che i draghi di Komodo coltivano i loro guerrieri tossici avendo pezzi di carne in decomposizione dai pasti precedenti dentro e intorno alla bocca, inzuppati di abbondante saliva. In realtà, i draghi sono inizialmente mangiatori disordinati, ma prontamente si puliscono bene dopo aver banchettato. Con una meticolosa igiene orale, l'intera faccenda della 'bocca del cadavere tossico' è difficile da immaginare.

Ma solo perché le zanne dei draghi non sono piene di malattie, non significa che non siano particolarmente letali in un altro modo.

Fry e il suo team avevano notato qualcosa di insolito nei draghi negli anni precedenti la scoperta della flora della bocca. Per uno, nel 2006, i ricercatori hanno pubblicato risultati che suggerivano che, sulla base di geni del veleno sepolti e condivisi tra i draghi di Komodo ei loro parenti stretti, l'antenato comune delle lucertole monitor (come i draghi) e dei serpenti sarebbe stato velenoso nella vita . Tre anni dopo, la squadra ha sostenuto di aver trovato evidenza fisica delle ghiandole velenifere nelle fauci del drago di Komodo e che le ghiandole hanno prodotto proteine ​​che probabilmente hanno causato enormi picchi di pressione sanguigna nelle vittime morse.

Si pensa che questo veleno possa funzionare di concerto con i denti affilati e ricurvi dei draghi, che possono lacerare la carne e le arterie con una facilità senza pari. La combinazione di un trauma fisico estremo e gli effetti del veleno può causare una rapida e catastrofica perdita di sangue: il morso del drago potrebbe essersi evoluto per dissanguare rapidamente la preda, non indurre una malattia lunga e prolungata.

Cosa si mangia davvero bufalo d'acqua?

Ma anche questa spiegazione non è dietro i bufali settici che incontrano il loro creatore. Per questo fenomeno, i batteri giocano sicuramente un ruolo centrale, ma non nel modo in cui gli scienziati pensavano inizialmente.

Un bufalo d'acqua in una zona boscosa dell'isola di Rinca Foto: Jake Buehler

I draghi di Komodo in realtà non si sono evoluti per cacciare e mangiare bufali d'acqua, e nessuna delle due specie è in realtà puramente originaria dell'isola. I draghi stessi sono ora considerati una popolazione relitta di una vasta gamma di lucertole giganti che un tempo vivevano in tutta l'Australasia, ora limitate a poche piccole isole polverose. I bufali d'acqua furono introdotti nelle minuscole isole di Komodo e Rinca alcune migliaia di anni fa dagli esseri umani.

I draghi si sono quasi certamente evoluti per mangiare prede di dimensioni molto più maneggevoli, cose più grandi come un cane o un piccolo maiale; animali, forse, molto più facili da sopraffare e sanguinare in un breve lasso di tempo.

Here Be Dragons; il paesaggio dell'isola di Rinca nella stagione secca del 2014 Foto: Jake Buehler

I moderni draghi di Komodo si arrangiano, scagliandosi contro i bufali quando non riescono a catturare un giovane cervo o una scimmia. Al massimo il bufalo subisce lacerazioni profonde, ma nessuna ferita mortale. Poi se ne vanno a tenere il broncio in un fango. Nell'Asia continentale, i bufali d'acqua hanno accesso a abbondanti paludi e torbiere, ma nella Terra dei Draghi sono limitati a pozzi fangosi che sono spesso contaminati dalle loro stesse feci.

Questo è, ovviamente, un ambiente maturo per l'infezione quando sono coinvolte ferite aperte.

Un bufalo d'acqua che dimostra il comportamento di sguazzare nel fango che potrebbe essere alla base delle infezioni subite a seguito del morso di un drago Foto: Jake Buehler

È possibile che questo sia il modo in cui si sono effettivamente verificate le leggendarie infezioni, consentendo ai draghi di avere finalmente il loro riempimento giorni dopo un singolo attacco strappalacrime. Ciò significherebbe che i draghi sono solo bufali d'acqua fortunati che si impegnano in un comportamento così inavvertitamente autodistruttivo quando vengono feriti. La confusione sul morso dei draghi potrebbe essere il risultato di una strana situazione ecologica in cui i draghi ei grandi mammiferi dell'isola si trovano rinchiusi.

VIDEO: Komodo Dragon Envenoms Buffalo

Rimane ancora molto da fare sul veleno putativo dei draghi di Komodo, perché a questo punto non è ancora del tutto chiaro cosa facciano i composti scoperti o come funzionerebbe il veleno. Detto questo, una cosa è abbastanza chiara, mentre la bocca del drago è uno strumento predatore cattivo e potente, non è uno sporco.