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Animali di grandi dimensioni hanno dominato l'era del Pleistocene e risalivano fino ai dinosauri, ma oggi sono difficilmente presenti sulla Terra.

Scheletri di dinosauri, mastodonti e mammut riempiono i musei di archeologia di tutto il mondo con spettacoli imponenti di dimensioni enormi. Questi animali sono riconosciuti come megafauna, alcuni pesano ben più di una tonnellata metrica.



La documentazione fossile rivela prove accurate di un'estinzione di massa della megafauna del Pleistocene verso la fine dell'ultima era glaciale. Alcune di queste specie includevano l'orso delle caverne, l'elefante dalle zanne dritte, il rinoceronte lanoso, il mammut, il bradipo gigante e il cervo gigante.

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Gli scienziati hanno a lungo teorizzato il ragionamento alla base delle dimensioni impressionanti di questi animali e della loro successiva estinzione. Alcuni ipotizzano che questi animali potessero vantare grandi dimensioni a causa di una maggiore concentrazione di ossigeno nell'atmosfera e di uno spazio più topografico a causa delle massicce masse terrestri non sviluppate. Molti scienziati equiparano le loro enormi dimensioni agli adattamenti evolutivi dovuti alla crescente concorrenza, un'idea che è stata trasformata in una teoria ampiamente accettata.

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Un paleontologo di nome Edward Cope è responsabile della Regola di Cope ufficialmente riconosciuta. Il concetto suggerisce che la competizione tra membri della stessa specie crea evolutivamente animali più grandi nel tempo.

La regola di Cope afferma inoltre che la successiva estinzione della stessa specie è dovuta allo stesso adattamento evolutivo: una limitazione delle risorse create quando animali più grandi dominano gli ambienti e richiedono un consumo energetico più elevato. Inoltre, cicli riproduttivi inevitabilmente estesi li hanno resi più suscettibili ai cambiamenti ambientali e alla concomitante mancanza di capacità di adattamento.

L'opposizione scientifica alla regola di Cope è incentrata su lignaggi inspiegabili che persistono nella direzione opposta.

Altre probabili teorie per l'estinzione di questi enormi animali preistorici includono l'impatto negativo degli esseri umani, i cambiamenti climatici e le epidemie diffuse.

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