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Cranio di Carcharodontosaurus. Foto di Franko Fonseca.

Nel corso della storia tumultuosa di questa Terra ruggente, innumerevoli specie sono salite al dominio e sono cadute all'estinzione, attraversando esistenze tra centinaia e milioni di anni. Alcuni di questi animali erano docili e innocui, ma altri erano violenti e pericolosi. Queste specie selvagge includono i predatori più grandi e devastanti che abbiano mai camminato sulla terra. Torniamo indietro nel tempo e diamo uno sguardo ad alcuni dei predatori più letali nella storia della Terra, dagli scorpioni marini agli squali giganti e oltre.

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Scorpioni di mare

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Eurypterus. Illustrazione di Dimitris Siskopoulos.

Gli scorpioni di mare sono stati alcuni dei primi predatori a nuotare nei mari antichi ed erano i più grandi di tutti gli artropodi. Non erano veri scorpioni, ma erano aracnidi, che includono scorpioni, ragni e granchi a ferro di cavallo.

Regnando per oltre 200 milioni di anni, gli scorpioni marini sono stati tra gli invertebrati più formidabili del mondo fino a quando non sono stati spazzati via dall'estinzione di massa del Permiano-Triassico.

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Balene dentate

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Calco del cranio di Livyatan melvillei. Foto di Hectonichus.

Mentre serpenti giganti e uccelli del terrore sono apparsi sulla terra dopo l'estinzione dei dinosauri, un gruppo di mammiferi è tornato in mare e si è evoluto in quelle che ora sono conosciute come balene. Oggi generalmente pensiamo alle balene come giganti gentili, ma per alcuni milioni di anni le balene sono state tutt'altro che gentili.

Livyatan melvillei era un antico capodoglio lungo quasi sessanta piedi che predava squali, delfini, foche e altre balene. Questo animale era innegabilmente più mortale dei moderni capodogli e delle loro diete a base di calamari meno terrorizzanti.

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Megalodon

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Mascelle di squalo Megalodon. Dominio pubblico.

Gli squali esistono come uno dei predatori predominanti della Terra da oltre 420 milioni di anni. Sono passati 23 milioni di anni fa che il più grande squalo (e il più grande e potente predatore nella storia dei vertebrati) apparve nei mari antichi, banchettando con balene, delfini e pinnipedi, tra le altre creature marine.

Sulla base delle dimensioni dei denti di Megalodon, gli scienziati ritengono che sia cresciuto fino a sessanta piedi di lunghezza. È più del doppio delle dimensioni dei più grandi squali bianchi che vivono oggi! Fortunatamente per noi, questi enormi animali marini si sono estinti 2,6 milioni di anni fa.

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Megalania

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Cranio di Megalania (Varanus priscus). Foto di Steven G. Johnson.

Nell'antica Australia, una gigantesca lucertola di 23 piedi attaccò marsupiali altrettanto enormi.

Conosciuta come Megalania o Varanus priscus, questa lucertola apparteneva alla specie di lucertola monitor, che include il famigerato drago di Komodo di oggi. Come le moderne lucertole monitor, Megalania era probabilmente velenosa e i primi coloni aborigeni arrivati ​​in Australia potrebbero averle incontrate prima che si estinguessero 50.000 anni fa.

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Smilodon

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Smilodon fatalis. Rendering di Daniel Reed.

Oggi, i grandi felini, tra cui leoni e tigri, sono generalmente temuti e persistono come predatori all'apice in molti dei loro ambienti nativi. Tuttavia, 10.000 anni fa, un gatto dai denti a sciabola noto come Smilodon vagava per le Americhe, vantando un paio di zanne affilate molto più grandi di qualsiasi gatto moderno.

I membri della specie Smilodon pesavano fino a 880 libbre, rendendoli forse i più grandi felidi mai esistiti.

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Dimetrodon

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Dimetrodon. Illustrazione di Dmitry Bogdanov.

Mentre gli scorpioni marini si aggiravano nei mari del Permiano, Dimetrodon inseguiva il terreno del Permiano ed era uno dei principali predatori del suo tempo.

Nonostante somigliasse a un dinosauro, Dimetrodon in realtà visse e morì prima che i dinosauri apparissero sulla Terra. Inoltre, questo carnivoro rettile era imparentato con i mammiferi.

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Pliosauri

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Caccia al Kronosaurus. Illustrazione di Dmitry Bogdanov.

I pliosauri erano plesiosauri dal collo corto con denti e mascelle enormi.

Hanno terrorizzato i mari del Giurassico e del Cretaceo insieme ai dinosauri terrestri e pochi animali erano fuori dal menu. Pesci, squali, ittiosauri, dinosauri e altri plesiosauri erano tutti un gioco leale.

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Mosasauri

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Tylosaurus pembinensis. Illustrazione di Dmitry Bogdanov.

Quando i pliosauri si estinsero nel Cretaceo medio, lasciarono un vuoto negli ecosistemi marini del tardo Cretaceo presto riempiti da un'altra terrificante creatura delle profondità.

I mosasauri divennero i predatori dominanti nei mari del Cretaceo fino all'estinzione dei dinosauri. I mosasauri più grandi raggiungevano più di cinquanta piedi di lunghezza e divoravano tutto ciò che potevano entrare nelle loro enormi mascelle.

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Dinosauri carnivori

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Spinosaurus. Illustrazione di Durbed.

Naturalmente, i più letali e famosi di tutti i predatori della Terra sono stati i dinosauri, che hanno governato il pianeta fino all'estinzione di massa del Cretaceo-Paleogene 66 milioni di anni fa.

I dinosauri carnivori erano tra i più grandi di tutti i predatori terrestri, in particolare gli Spinosauri, che spesso crescevano fino a cinquanta piedi di lunghezza! È più del doppio del più grande predatore terrestre di oggi, il coccodrillo di acqua salata.

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Titanoboa

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Titanoboa che mangia un coccodrillo. Foto di Ryan Somma.

Dopo l'estinzione dei dinosauri, un altro enorme rettile ha lasciato il segno: Titanoboa. Cresciuto fino a una lunghezza di quarantadue piedi, Titanoboa era il più grande serpente mai vissuto.

Gli scienziati in precedenza lo consideravano il predatore apicale della sua era, ma scoperte successive hanno rivelato che era principalmente piscivoro (mangiava pesce). Tuttavia, Titanoboa era certamente uno degli animali più mortali esistenti.

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Uccelli del terrore

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Kelenken. Illustrazione di Michael B.H.

Accanto a Titanboa, un altro gruppo di predatori devastanti è insorto sulla scia dell'estinzione dei dinosauri. Questi animali, i Phorusrhacids, erano anche conosciuti come 'uccelli del terrore' e non erano troppo lontani dai loro parenti dinosauri.

Questi uccelli erano incapaci di volare, carnivori e avevano becchi ricurvi progettati per lacerare la carne. Sono esistiti per 60 milioni di anni e si sono estinti solo 1,8 milioni di anni fa.

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Andrewsarchus

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Andrewsarchus. Dominio pubblico.

Oltre quaranta milioni di anni fa un mammifero noto come Andrewsarchus perseguitò il paesaggio eocenico. In base alle dimensioni del suo cranio, si ritiene che Andrewsarchus sia stato il più grande carnivoro di mammiferi terrestri sulla Terra.

Nonostante il suo aspetto simile a un lupo, Andrewsarchus era in realtà strettamente imparentato con ippopotami e balene.

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Anomalocaris

Immagine: Wikimedia Commons

Durante l'era Cambriana, gli oceani brulicavano di fauna selvatica, sebbene la terra rimanesse un paesaggio roccioso e arido. Questo periodo di tempo è servito come un momento cruciale nell'evoluzione della Terra e ha visto il mortale invertebrato noto come Anomalocaris, il più grande predatore del pianeta.

La sua bocca arrotondata vantava file affilate di denti placcati e il suo lungo corpo segmentato non assomigliava a nessun animale vivo oggi.

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Liopleurodon

Immagine: Wikimedia Commons

Questo rettile marino nuotava rapidamente attraverso i mari del tardo Giurassico nello stesso momento in cui i dinosauri vagavano per la Terra- ma era due volte più mortale. Le sue fauci erano tre volte più grandi del Tyrannosaurus Rex e predavano il pesce più grande mai conosciuto per essere esistito - Leedsichthys -vantando più di novanta piedi di lunghezza.

Il cranio del Liopleurodon pesava la metà del suo intero corpo, rendendolo sicuramente uno dei predatori più letali della storia.

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Daeodon

Immagine: Wikipedia

Questo antico antenato di maiali e cinghiali misurava più di dodici piedi di lunghezza e brandiva una tonnellata di peso corporeo. Conosciuto come il più spietato predatore dell'era del Miocene, la sua aggressività gli attribuisce il riconoscimento come uno dei predatori più letali della storia.

Il suo cranio misurava più di due piedi di lunghezza e si pensava che avesse masticato spietatamente la sua preda.

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Deinosuchus

Immagine: Wikimedia Commons

Deinosuchus era un alligatore gigante che visse più di settanta milioni di anni fa, persistendo come la più grande creatura coccodrillo mai esistita. Questi animali mortali erano rinomati per catturare e mangiare grandi dinosauri.

A quaranta piedi di lunghezza e un peso di quasi una tonnellata, questi alligatori erano sicuramente alcuni degli animali più pericolosi della storia.

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Gigantopithecus

Immagine: Wikipedia

Questo enorme animale esisteva più di nove milioni di anni fa in quella che oggi è l'Asia moderna. Gigantopithecus era la scimmia più grande mai esistita, alta più di tre metri e con un peso di quasi 1200 libbre. L'analisi della loro dentatura ha rivelato mascelle forti con smalto pesante e denti larghi e piatti, adatti per macinare la loro sfortunata preda.

Mentre la maggior parte di queste creature camminava a quattro zampe, alcune di loro erano anche bipedi.

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Pulmonoscorpius

Immagine: Wikimedia Commons

Questo aracnide mortale esisteva durante il periodo Carbonifero e vantava un pungiglione in grado di immobilizzare i tetrapodi. Viene indicato come lo 'scorpione che respira' e si pensa che abbia vissuto in quella che è la Scozia moderna.

Questo micidiale predatore è cresciuto fino a 30 cm di lunghezza, facendo impallidire persino il più grande del suo genere oggi.

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Helicoprion

Immagine: James St. John, Flickr

Questa terrificante creatura simile a uno squalo visse più di 290 milioni di anni fa e persistette durante l'Evento di Estinzione del Permiano-Triassico e per gran parte del Triassico iniziale, durante il quale alla fine si estinse.

Questi predatori erano noti per le loro 'vortici di denti' disposti a spirale, in grado di tagliare l'intero corpo delle loro prede.

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Dunkleosteus

Immagine: Wikimedia Commons

Questi enormi pesci placodermi esistevano più di 350 milioni di anni fa. Erano alcune delle bestie più carnivore del mare, che vantavano più di trenta piedi di lunghezza e pesavano quasi quattro tonnellate.

Queste bestie corazzate erano i predatori apicali del loro tempo e sicuramente alcuni dei pesci più pericolosi che abbiano mai nuotato nei mari della Terra.