Le vivaci foreste pluviali dell'America centrale e meridionale non mancano di impressionanti predatori.



Giaguari sgattaiolano nel sottobosco, caimani e anaconde pattugliano i corsi d'acqua torbidi e velenose vipere lancehead attendono avvolte sotto la lettiera.Ma uno dei cacciatori più abili e letali della regione piove da un baldacchino balsamico: l'aquila arpia (Harpia harpyja).

Tra le aquile, l'inconfondibile è l'aquila arpia. Nero opaco sul dorso, con piume bianche o grigie sotto e una soffice cresta di piume sulla testa che solleva quando minacciato, ci sono poche aquile con cui può essere confuso. Ciò è particolarmente vero se si considerano le sue dimensioni.Con un peso di oltre 20 libbre e un'apertura alare di oltre 7 piedi, le aquile arpie sono catturate in quella che è fondamentalmente una cravatta a tre vie per il titolo di 'aquila più grande del mondo' con il L'aquila di mare di Steller e il Aquila filippina .
Spaziando dal Messico meridionale, attraverso l'America centrale fino all'Amazzonia, l'aquila arpia è dotata di una batteria di adattamenti che la rendono uno dei cacciatori più impressionanti della natura.



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Artigli affilati come rasoi

Forse lo strumento di uccisione meno sottile dell'aquila arpia sono i suoi artigli. Da vicino, queste armi sono sufficienti per inquietare anche la persona più composta. I piedi di una femmina grande sono facilmente grandi come una mano umana, dotati di quattro artigli neri quasi comicamente lunghi che si aprono in un pericoloso rampino: gli artigli più grandi di qualsiasi aquila. Crescendo fino a cinque pollici di lunghezza, gli artigli di un'aquila arpia sono paragonabili a quelli di un orso grizzly.

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Questi incredibili aggeggi si sono evoluti per uno scopo: strappare animali pesanti dagli alberi e non lasciarli andare. La maggior parte della dieta dell'aquila arpia è costituito da bradipi e grandi scimmie , nessuno dei quali si allontana dalla parte centrale degli alberi della foresta pluviale.




Gli artigli sono collegati a muscoli di spremitura immensamente potenti, che scricchiolano sulla preda sfortunata come otto uncini da carne azionati dall'idraulica. Questa forza ridicola consente alle aquile arpie di strappare dagli alberi animali pesanti come loro, a volte senza nemmeno fermarsi a terra. Si immergono semplicemente (a volte a velocità che si avvicinano a 50 mph), colpiscono e si librano in volo con il loro premio, lo stile da asporto.

Un'aquila arpia con le ali sollevate. Immagine: Jonathan Wilkins tramite Wikimedia Commons

Ali appositamente adattate

Questa forza bruta è facilitata dalle loro ali, che devono essere abbastanza potenti da fornire un sollevamento per i loro pasti giganti. Le ali dell'aquila arpia sono in realtà proporzionalmente molto corte e larghe per le dimensioni dell'uccello, e quell'ampia superficie alare aiuta a fornire la forza di spinta per rimanere in alto con la loro preda.

Queste ali sono utili anche durante la navigazione attraverso la fitta foresta, che non lascia molto spazio per il volo. Ali più corte e più larghe conferiscono all'aquila arpia una manovrabilità senza precedenti nel groviglio di rami e viti, consentendo al rapace di sfrecciare e torcersi silenziosamente tra le tettoie come un jet da combattimento piumato.

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Supersensi

Le aquile arpie, come la maggior parte dei rapaci, hanno uno squisito assortimento sensoriale. La loro vista è particolarmente acuta e il loro udito è pronto anche per i suoni più piccoli. Ma le aquile arpie hanno un adattamento per il tracciamento delle prede che normalmente non si vede nei rapaci attivi di giorno.

Piccole piume sul loro viso possono essere erette per formare un 'disco facciale' che aiuta a incanalare il suono in modo più efficiente nelle orecchie. Questo disco è ciò che dà ai gufi, i super uditori del mondo degli uccelli, la caratteristica forma a 'luna' del loro viso. Sembrerebbe che le aquile arpie abbiano parzialmente evoluto questo dispositivo da sole.

Una connessione storica

Spesso possiamo usare le caratteristiche degli animali moderni per aiutarci a capire lo stile di vita dei loro parenti estinti, e l'aquila arpia ne è un perfetto esempio. Le aquile arpie sono grandi tra le aquile viventi, ma sarebbero state decisamente gracili contro l'aquila più grande di tutti i tempi: la Nuova Zelanda Sbrigati l'aquila , che avrebbe potuto pesare fino a 40 libbre e sfoggiare un'apertura alare di 10 piedi.

Questo Roc nella vita reale probabilmente ha cacciato i giganteschi uccelli moa dell'isola, incapaci di volare (e abitanti umani , una volta arrivati) fino a poche centinaia di anni fa.

Illustrazione di un'aquila di Haast che attacca il moa della Nuova Zelanda. Immagine: John Megahan tramite Wikimedia Commons

Ci sono alcune differenze fondamentali tra le aquile di Haast e le aquile arpie, non ultime le dimensioni, dato che quelle di Haast erano circa il doppio dell'arpia. Le aquile di Haast avevano teschi più simili a quelli degli avvoltoi, essendo bassi e lunghi, e i loro artigli, sebbene grandi nel complesso, erano in realtà più piccoli per le loro dimensioni di quelli delle aquile arpie. Le aquile di Haast e le aquile arpie non sono particolarmente parenti stretti all'interno dell'albero genealogico delle aquile; I parenti viventi più stretti di Haast sono gli adolescenti ' aquile di falco ', Mentre le aquile arpie appartengono a una piccola sottofamiglia di grandi aquile che si trovano nei tropici del mondo.

Ma le ali dell'aquila di Haast erano incredibilmente simili alle ali corte e larghe dell'aquila arpia. Dato il modo in cui l'aquila arpia usa le proprie ali oggi, è possibile che anche il gigante estinto della Nuova Zelanda abbia volato attraverso un fitto habitat forestale e avesse bisogno di catturare e sollevare prede estremamente pesanti.

Oggi, per fortuna, l'aquila arpia è molto viva e si trova in una vasta gamma di giungla nei Neotropi. Tuttavia, la specie è generalmente rara e ha iniziato a scomparire dalle parti settentrionali del suo areale in Messico. Le aquile arpie preferiscono i tipi di habitat incontaminati della foresta pluviale che sono continuamente minacciati dal disboscamento umano e dall'attività mineraria. L'aquila arpia è certamente un predatore imponente e ben adattato, ma ci farebbe bene ricordare che anche le 'macchine per uccidere' affilate non possono affrontare tutto.

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