Immagine: Gerald Mayr / AP

I pinguini di oggi sono relativamente piccoli di statura, ma tra i 55 ei 60 milioni di anni fa, i pinguini grandi quanto le persone hanno dondolato per il pianeta.

I fossili di un gigantesco pinguino preistorico sono stati scoperti su quella che oggi è Hampden Beach a Otago, nell'Isola del Sud della Nuova Zelanda. Lo scheletro include pezzi di ali, colonna vertebrale, petto e ossa delle gambe. Sebbene scoperti oltre un decennio fa, i ricercatori sono stati solo di recente in grado di interpretare efficacemente i resti. Il team ha stabilito che il pinguino pesava circa 220 libbre e raggiungeva un'altezza di quasi sei piedi.



I pinguini imperatore sono i più grandi pinguini viventi oggi, raggiungendo un'altezza di circa quattro piedi - e sarebbero stati sminuiti da questo gigante preistorico. Ma questo non è nemmeno il più grande pinguino mai scoperto. I pinguini giganti erano in realtà abbastanza comuni alcuni milioni di anni dopo l'estinzione dei dinosauri e prima che le balene e altri predatori marini popolassero gli oceani.

Questa nuova specie è stata nominataKumimanu biceae, tradotto in 'uccello mostruoso' in lingua maori. Sebbene gli uccelli odierni siano riconosciuti dalla loro tipica colorazione in bianco e nero, questo gigante preistorico era probabilmente di colore brunastro e vantava un muso lungo e un fisico snello.

I pinguini erano relativamente grandi quando sono passati dal volo all'immersione, durante le prime fasi della loro evoluzione. Si sono estinti circa 20 milioni di anni fa quando altri predatori marini sono entrati in scena e hanno iniziato a competere per il cibo. Altri antichi pinguini giganti includonoAnthropornis nordenskjoeldieIcadyptes salasi.

'Questo particolare esemplare è uno dei più grandi pinguini fossili conosciuti', ha dichiarato il paleontologo Gerald Mayr a National Public Radio, Radio Pubblica .

La scoperta più recente è documentata nella rivista Nature Communications .

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