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Per gli esseri umani, il fascino di sperimentare sostanze intense e che alterano la mente è probabilmente antico quanto la nostra specie. Mentre alcune droghe hanno avuto diversi livelli di legalità e tabù in alcune culture, è difficile negare che la nostra propensione a portare il nostro cervello in un breve soggiorno al di sopra della stratosfera è una parte vecchia di ciò che siamo.

Ma non confondere questa attività come biologicamente unica. Sicuramente non siamo gli unici animali del quartiere a indulgere qua e là. Altre specie si trovano abitualmente intossicate di proposito in natura più di quanto si possa pensare. Molti vanno direttamente per le cose più strane sullo scaffale: potenti allucinogeni presenti nelle piante e nei funghi.



Giaguari su yagé

I giaguari sono i gatti più grandi delle Americhe e sono predatori all'apice che vanno dall'estremo sud dell'Arizona attraverso l'America centrale e le regioni più calde del Sud America. Sono una forza da non sottovalutare in ogni habitat che incontrano: un astuto mattone ondeggiante di muscoli, denti e artigli. Ma di tanto in tanto, l'imponente creatura sgranoccherà le foglie della vite yagé (Banisteriopsis caapi), che cresce in tutta la foresta pluviale amazzonica e si trasforma prontamente in un gattino grande, sciocco e intossicato come illustra questa clip tratta da 'Weird Nature' della BBC .

La vite è un componente importante della potente bevanda psicoattiva nota comeayahuasca, utilizzato dalle popolazioni indigene in tutta l'Amazzonia come medicina spirituale tradizionale. Non è chiaro quale sia l'effetto esatto sul cervello del giaguaro (anche se a giudicare dal video, è abbastanza profondo da far dimenare il gatto sulla schiena e fissare attentamente la chioma).

L'ayahuasca è nota per contenere l'allucinogeno DMT, ma quell'ingrediente non proviene dallo yagé; invece, i composti nella vite (alcaloidi dell'armala) rendono attivo per via orale il DMT da un altro ingrediente nella bevanda. Quindi, il giaguaro sta probabilmente sperimentando qualcosa di intenso dagli alcaloidi dell'harmala, ma probabilmente non è paragonabile agli effetti DMT del cocktail completo di ayahuasca.

Gli scienziati non sono sicuri del motivo per cui i giaguari si drogano in questo modo, ma le persone con cui hanno condiviso la foresta pluviale per migliaia di anni pensano che gli effetti della vite migliorino le capacità di caccia dei gatti.

Renna mangia-funghi

Funghi agarico mosca (Amanita muscaria) provengono da una famigerata famiglia di funghi: sono strettamente imparentati con varietà velenose mortali come l'angelo distruttore e il cappuccio della morte. Ma mentre gli agarichi hanno la loro suite di tossine nocive, nessuna è altrettanto dannosa delle amatossine mortali di altri agarichi. I funghi contengono anche muscimolo, un composto che produce un effetto sedativo e allucinogeno nei mammiferi. Gli utenti spesso riferiscono un'esperienza simile a un sogno, insieme alla sinestesia, la fusione e il collegamento incrociato dei sensi.

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Le renne nell'Eurasia settentrionale lo hanno scoperto molto tempo fa e hanno l'abitudine di aspirare i funghi dalle macchie rosse e bianche come un mazzo di Super Mario con le corna. Non sembrano essere molto infastiditi dalle tossine più nocive nei funghi, che saltellano e rimbalzano con gioia mentre il muscimolo colpisce il loro sistema.

Il muscimolo che viene fatto passare attraverso il corpo non viene degradato, mentre tutti i composti sgradevoli vengono scomposti dal corpo. Ciò significa che l'urina di qualcuno che ha mangiato il fungo è, beh, riutilizzabile. In effetti, il popolo Sami della Finlandia settentrionale e dell'estrema Russia nordoccidentale raccoglievano e bevevano l'urina di persone intossicate per estendere l'uso delle proprietà allucinogene dei funghi, ma senza gli effetti negativi sul secondo giro.

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Il Sami ha fatto la stessa cosa con la pipì di renna che aveva mangiato i funghi. Essenzialmente, le renne erano usate come filtro, con il muscimolo più purificato che usciva dalle loro urine. Da qualche parte lungo la linea, le renne hanno imparato che potevano sballarsi anche con l'urina degli utenti umani, quindi avrebbero mangiato la neve e leccato le aree in cui gli umani intossicati avevano fatto la pipì, riciclando così ancora una volta il muscimolo.

Primati che prendono PED

Iboga (Tabernanthe iboga) è un arbusto che si trova nelle foreste pluviali tropicali dell'Africa centrale. Contiene ibogaina, un composto psicoattivo più concentrato nella corteccia e nelle radici. È noto che molti tipi diversi di fauna selvatica autoctona mangiano la pianta, ma ci sono resoconti di una specie in particolare che sembra usarla per uno scopo premeditato e intenzionale.

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Si pensa che i mandrilli - parenti stretti e colorati dei babbuini - in Gabon e Congo utilizzino la radice come droga che migliora le prestazioni nei conflitti di dominio.

Nel suo libro 'Animals and Psychedelics', eIl tnobotanico Giorgio Samorini descrive una conversazione con uno sciamano Mitsogho in Gabon su come i mandrilli maschi, che occasionalmente competono per il dominio nelle loro gigantesche bande itineranti, usano la radice di iboga per esaltarsi. Secondo quanto riferito, i primati cercano l'iboga, la strappano dal terreno e mangiano le radici. Quindi aspettano un paio d'ore che l'ibogaina entri in azione e poi vanno in battaglia.

Non è chiaro quali benefici possa avere l'allucinogeno sulla battaglia, ma è possibile che sia presente anche una sorta di effetto antidolorifico.

Inciampare provvisoriamente

Gli esempi sopra sono solo un piccolo esempio dei potenziali usi degli allucinogeni da parte degli animali, e ce ne sono altri in cui non è così chiaro cosa stiano vivendo gli animali. Ad esempio, si dice spesso che le pecore bighorn cercano licheni psichedelici difficili da raggiungere che raschiano via dalle rocce nelle Montagne Rocciose canadesi, ma mancano le registrazioni del comportamento degli animali e dell'identità del lichene che induce il viaggio, quindi è difficile per essere sicuri che questo particolare 'Rocky Mountain high' esista affatto.

Ci sono anche varie scimmie e lemuri che sembrano strofinare millepiedi tossici sui loro corpi per applicare un pesticida naturale che uccide le zanzare. Inoltre mordicchiano ripetutamente il millepiedi, il che sembra portarli in alto. Ma non è noto se stanno sperimentando effetti allucinogeni, quali composti potrebbero causare intossicazione o se mordicchiano per sballarsi di proposito. Quindi, per ora, non siamo completamente sicuri che i nostri cugini primati passino le loro giornate a inseguire il 'drago dalle molte zampe'.

In ogni caso, il regno animale ha certamente la sua giusta dose di automedicazione e ossessione per gli stati alterati, dimostrando che, ancora una volta, la nostra specie non è così speciale come preferiremmo pensare.

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