RangerBot può rilevare e uccidere stelle marine corona di spine con una precisione quasi perfetta. Immagine: QUT

Gli scienziati hanno schierato robot autonomi per annientare orde di stelle marine che consumano coralli che stanno silenziosamente distruggendo la Grande barriera corallina australiana.

Negli ultimi dieci anni, un'esplosione demografica di fameliche stelle marine corona di spine (COTS) ha causato danni diffusi lungo la barriera corallina, già minacciata da altre minacce come inquinamento, sbiancamento dei coralli e uragani. La crescita astronomica della popolazione è apparentemente dovuta a una varietà di fattori, tra cui il deflusso agricolo che aumenta il cibo per le larve, la pesca eccessiva dei loro predatori e il fatto che sono incredibilmente efficienti nel crescere e riprodursi.



Portando fino a 21 braccia, tutte piene di spine velenose, un singolo individuo può consumare fino a 65 piedi quadrati di barriera corallina vivente all'anno. Per prima cosa, posizionano i loro corpi sopra il corallo, quindi estrudono lo stomaco dalla bocca, prima di secernere enzimi digestivi che dissolvono il tessuto in un liquido che l'inizio può assorbire.

tramite Khaled bin Sultan Living Oceans Foundation

Per fortuna, la tecnologia è qui per aiutare a salvare la barriera corallina, o almeno per fare un'ammaccatura. Chiamati 'RangerBots', i robot pattugliano le barriere coralline alla ricerca di COTS, che possono rilevare con una precisione del 99,4%. Una volta individuato il bersaglio, i robot iniettano un derivato della bile, che uccide la stella marina (ma non la barriera corallina) in 20 ore o meno.

Dietro la geniale invenzione c'è il robotista della Queensland University of Technology Matthew Dunbabin , che è sostenuto da una sovvenzione di $ 750.000 da parte di Google. Dunbabin desiderava creare un robot di conservazione che potesse essere facilmente azionato da qualsiasi ricercatore, e ha fatto proprio questo: apparentemente ci vogliono solo 15 minuti per imparare a far funzionare RangerBot.

Il drone sottomarino naviga nel suo ambiente utilizzando la 'visione robotica' per rilevare gli ostacoli e può anche esaminare la salute della barriera corallina raccogliendo dati sulla qualità dell'acqua, specie di parassiti, siltation e inquinamento.

'RangerBot può rimanere sott'acqua quasi tre volte più a lungo di un subacqueo umano, raccogliere più dati e operare in tutte le condizioni e in ogni momento del giorno o della notte, anche dove potrebbe non essere sicuro per un subacqueo umano', ha detto Dunbabin in una dichiarazione.

Dunbabin spera che i suoi RangerBots non solo possano salvare parti esistenti della Grande Barriera Corallina, ma possano anche proteggerne altre in futuro rilevando i primi segnali di allarme di epidemie di COTS.

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