L'aquila di Haast che attacca gli uccelli moa. Illustrazione di John Megahan tramite PLOS Biology .

Centinaia di anni fa, un enorme uccello predatore si librò nei cieli e lanciò il terrore nei cuori dei primi umani ad arrivare in Nuova Zelanda, i Maori.



Questa paura si riflette nella leggenda Maori di Poukai , un enorme uccello mangiatore di uomini. Nota agli scienziati come l'aquila di Haast (Harpagornis moorei), il terrificante - e molto reale - uccello si è estinto nel 1400.



Quando le aquile di Haast governavano la Nuova Zelanda, erano il predatore terrestre all'apice del paese e i più grandi uccelli rapaci del mondo. Le femmine erano le più grandi e pesavano oltre 31 libbre, crescevano fino a quasi 5 piedi di lunghezza e erano alte quasi 3 piedi. In effetti, erano il 40 per cento più grandi delle più grandi aquile viventi, e il loro becco e gli artigli erano quasi il doppio delle dimensioni di qualsiasi aquila moderna.

Confronto tra gli enormi artigli di Harpagornis moorei con quelli del suo parente stretto, l'Hieraaetus morphnoides, la “piccola” aquila. Immagine: Bunce M, Szulkin M, Lerner HRL, Barnes I, Shapiro B, et al tramite PLOS Biology

Questi rapaci giganti avevano un'apertura alare di 9,8 piedi, che era piuttosto piccola per le loro dimensioni complessive, ma i loro corpi muscolosi e le gambe più che compensavano.



Mentre le aquile di Haast possono sembrare troppo qualificate per un predatore su un'isola senza mammiferi terrestri nativi diversi dai minuscoli pipistrelli, in realtà condividevano l'habitat con uccelli altrettanto enormi (ma non predatori) chiamati moa. I moa erano uccelli incapaci di volare, non diversamente dagli struzzi e dagli emù, quelli che pesavano più di 440 libbre.

Anche se i moa erano quindici volte più grandi di un'aquila di Haast, erano la principale fonte di cibo dell'aquila e consentivano alle aquile di crescere fino alle loro dimensioni incredibili.

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Scultura dell'aquila di Haast vicino a Macres Flat, Nuova Zelanda. Foto di Mattinbgn.

A causa delle dimensioni e della forza dell'aquila di Haast, potrebbe aver attaccato gli umani, ispirando le leggende Maori. Certamente era in grado di abbattere una persona. L'essere umano adulto medio è meno della metà delle dimensioni di un moa adulto e un bambino umano sarebbe probabilmente stato un semplice spuntino.



Tuttavia, senza alcuna registrazione confermata degli attacchi dell'aquila di Haast prima della sua estinzione, non lo sapremo mai con certezza.

Sfortunatamente, nonostante instillasse la paura nei coloni Maori, l'aquila di Haast alla fine avrebbe ceduto il posto ai nuovi predatori apicali della Nuova Zelanda: gli umani. Con armi e strumenti, i Maori cacciarono tutte le specie di moa fino all'estinzione , lasciando le aquile di Haast senza le loro fonti di cibo primarie. Di conseguenza, circa 100 anni dopo l'arrivo degli umani in Nuova Zelanda, sia il moa che l'aquila di Haast sono scomparsi per sempre.

Mentre le aquile mangiatori di uomini non esistono più, le aquile moderne sono ancora formidabili predatori in grado di rapire grandi prede. Orologio:

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