Figura che rappresenta il 38Kayentatheriumbambini trovati con un esemplare adulto. Immagine: Eva Hoffman / The University of Texas at Austin

In una scoperta estremamente rara, i ricercatori hanno scoperto il fossile di un animale estinto, considerato uno dei primi parenti dei mammiferi, che giace accanto ai suoi 38 bambini.

I fossili, dissotterrati dai sedimenti nel Formazione Kayenta , sono gli unici fossili conosciuti di neonati di un precursore di mammiferi. Lo straordinario numero di prole (più del doppio delle dimensioni delle cucciolate medie di mammiferi oggi) suggerisce che i parenti dei mammiferi una volta si riproducevano più come rettili, ma da allora hanno scambiato grandi cucciolate con cervelli minuscoli con un numero minore di bambini più sviluppati. Cervelli più grandi significano maggiore successo nella classe dei mammiferi.



La specie, denominataKayentatherium wellesi, vissuto circa 185 milioni di anni fa durante il primo Giurassico, quando avrebbe camminato accanto ai dinosauri. La creatura erbivora era probabilmente pelosa, delle dimensioni di un beagle, e sembrava un grosso roditore rettiliano. Non era un mammifero, ma un cinodonto, un precursore di mammiferi con caratteristiche simili a quelle dei rettili.

Cinodonti come questi sono spesso indicati come 'l'anello mancante' tra rettili e mammiferi.

Un cranio di Kayentatherium wellesi. Immagine: Sergei ~ 5of7 tramite Flickr

I bambini probabilmente si stavano sviluppando all'interno delle uova o si erano appena schiusi quando sono morti, secondo la ricerca pubblicato sulla rivista Nature . Un'analisi attenta mostra che i crani dei bambini erano repliche quasi esatte degli adulti, solo più piccoli, circa un decimo delle dimensioni della madre.

'Questi bambini provengono da un punto davvero importante dell'albero evolutivo', ha detto la ricercatrice capo Eva Hoffman della University of Texas Jackson School of Geosciences in una dichiarazione . 'Avevano molte caratteristiche simili ai mammiferi moderni, caratteristiche rilevanti per la comprensione dell'evoluzione dei mammiferi'.

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