Il Sudan era l'ultimo rinoceronte bianco settentrionale maschio rimasto sulla Terra. Immagine: Stuart Price / Make It Kenya via Flickr

Il Sudan, l'ultimo rinoceronte bianco settentrionale maschio - e forse il rinoceronte più famoso al mondo - è morto lunedì, lasciando la sua sottospecie un passo più vicino all'estinzione.

Aveva 45 anni e soffriva di problemi di salute e infezioni legati all'età che lo rendevano incapace di stare in piedi, costringendo i suoi custodi a prendere la difficile decisione di sopprimerlo.



Il Sudan e le due donne rimaste, Najin e Fatu, vivevano sotto la protezione di una guardia armata 24 ore su 24 in una struttura speciale presso la Ol Pejeta Conservancy in Kenya. Essendo gli ultimi tre della loro specie, un tempo gli ambientalisti avevano sperato di poter aiutare a invertire il destino dei rinoceronti bianchi del nord riproducendosi naturalmente. Tuttavia, divenne presto chiaro che nella sua vecchiaia, il Sudan non era all'altezza del compito, e sia Najin che Fatu sono incapaci di riproduzione naturale.

Tuttavia, per quanto la situazione sembri essere disastrosa, non tutto è perduto.

Armato delle più recenti tecnologie riproduttive (e parte del DNA del Sudan), un team dedicato di veterinari, ambientalisti e responsabili della fauna selvatica di Repubblica Ceca, Kenya, Regno Unito e Sud Africa sta lavorando duramente per salvare la sottospecie. Per farlo, si stanno rivolgendo a un'altra serie di rinoceronti.

Guardando a sud

Mentre i rinoceronti bianchi del nord sono sull'orlo dell'estinzione, il loro parente più stretto, il rinoceronte bianco meridionale, è fiorente. E il loro numero crescente - che ora supera i 20.000 animali sparsi in riserve di caccia private e aree protette in sette paesi africani - testimonia il potere di una conservazione incrollabile. Solo poco più di cento anni fa ne rimanevano meno di 100.

Ma i rinoceronti bianchi del sud avevano qualcosa che manca ai rinoceronti bianchi del nord: femmine giovani e sane. Quindi, per salvare il rinoceronte bianco settentrionale, gli scienziati sperano di riutilizzare la tecnologia di fecondazione in vitro per trasformare i loro cugini in surrogati.

I rinoceronti bianchi del sud sembrano non avere problemi a riprodursi, quindi gli scienziati sperano di poter trasportare e allevare i bambini del nord per ricostituire la sottospecie. Immagine: Hein waschefort via Wikimedia Commons

Il piano sembra ingannevolmente semplice: dopotutto, abbiamo bambini umani in modo simile dagli anni '80. Ma eseguire la fecondazione in vitro con un rinoceronte è molto più difficile che con le persone, ha spiegato Jan Stejskal, Direttore dei progetti internazionali dello zoo Dvůr Králové nella Repubblica Ceca, una delle istituzioni che guidano il progetto di conservazione.

Il lato maschile è relativamente facile. Gli scienziati hanno già lo sperma di più rinoceronti sul ghiaccio. Ma la frenata è stata con la fine femminile delle cose.

Nessuno sapeva come estrarre in modo sicuro e con successo gli ovociti (uova) di rinoceronte, tanto per cominciare. Gli zoo europei hanno lavorato con femmine di rinoceronte bianco meridionale non riproduttive per capire come farlo.

'Non si può mai essere sicuri al 100%, ma siamo convinti che la tecnica per raccogliere gli ovociti sia sufficientemente ottimizzata per tentare di raccogliere dall'ultima delle femmine di rinoceronte bianco settentrionale', ha detto Stejskal.

Ma 'c'è solo un laboratorio al mondo che è riuscito a portare gli ovociti nelle prime fasi di un embrione', ha spiegato Stejskal, ed è a Cremona, in Italia. Quindi, subito dopo che le uova sono state raccolte, devono essere portate in Europa. 'Abbiamo forse fino a 48 ore, ma più breve è meglio.'

E per ora, una montagna di scartoffie si trova tra quelle preziose uova e l'unico laboratorio del pianeta in grado di fertilizzarle con successo.

Non puoi semplicemente spedire parti di specie in pericolo di estinzione dove preferisci. Il trasporto di queste uova tra paesi, per non parlare dei continenti, richiede una miriade di permessi che devono ancora essere ottenuti.

Anche se domani fossero approvati, potrebbe volerci ancora del tempo prima che le uova vengano raccolte perché i ricercatori in Italia nonin realtàè riuscito a far maturare le uova di rinoceronte fecondate fino a quello che viene chiamato lo stadio della blastocisti, ovvero quando possono essere congelate fino a quando non vengono impiantate. Ma fortunatamente, 'sono molto vicini', ha detto Stejskal, quindi non pensa che ci vorrà molto.

Lo stadio blastocyst speciale da una mucca; i ricercatori stanno ancora cercando di ottenere un rinoceronte in vitro. Fotografia di Pandal00m via Wikimedia Commons

Rinoceronti in provetta

Nonostante il duro lavoro di molte persone in tutto il mondo, il futuro del rinoceronte bianco settentrionale rimane incerto. Supponendo che gli embrioni possano essere fatti, le possibilità che la maternità surrogata funzioni sono 'ancora scarse', ha detto Stejskal. Anche nella nostra specie, la fecondazione in vitro non sempre avviene, e negli animali selvatici, i tassi di impianto e gestazione di successo sono ancora più bassi.

'Non possiamo aspettarci che dal primo, secondo o terzo embrione trasferiamo alla madre, avremmo un neonato', ha detto. 'Sarebbe un miracolo.'

E uno o due bambini non lo taglieranno. Per arrivare a un punto in cui il rinoceronte bianco settentrionale può essere reintrodotto, Stejskal ei suoi colleghi dovranno produrre con successo molti neonati.

'Anche se fossi ottimista, direi che non accadrà nei prossimi vent'anni, o anche cinquant'anni.'

Se il piano attuale fallisce, non tutto è perduto. C'èancoraSpero che la tecnologia futura sarà in grado di riportarli indietro. 'Quello che stiamo cercando di fare con queste femmine è fare del nostro meglio per raccogliere gli ultimi ovociti che erano, diciamo, 'creati dalla natura'', ha spiegato Stejskal. Ma nascoste nei laboratori degli zoo di tutto il mondo ci sono dodici linee di cellule staminali di rinoceronti bianchi del nord. È possibile che queste cellule possano essere utilizzate per produrre uova o sperma anche dopo la morte dell'ultimo rinoceronte vivente, ma una tale tecnica richiederebbe anni per svilupparsi.

A Stejskal e ai suoi colleghi non importa quali siano le probabilità o quanto tempo ci vuole. 'Non posso dire che sia scontato che ce la faremo, ma direi che questo deve essere fatto', ha detto, 'non solo perché questi sono gli ultimi tre rinoceronti bianchi, ma perché gli umani sono responsabili della loro scomparsa dal nostro pianeta.'

Questo articolo è stato aggiornato per riflettere la morte del Sudan, l'ultimo rinoceronte bianco settentrionale maschio rimasto.